Arqueólogos acabam de sequenciar alguns dos DNAs de neandertal mais antigos encontrados na Europa

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Por dezenas de milhares de anos, um molar Neandertal descansou em uma cova rasa no chão da Caverna de Stajnia no que hoje é a Polônia. Por todo esse tempo, o DNA mitocondrial viável permaneceu trancado em seu interior – e agora, finalmente, os cientistas estão descobrindo seus segredos.

Com o rótulo Stajnia S5000, o dente pertencia a um Neandertal que viveu pelo menos 80.000 anos atrás, de acordo com a nova análise. O que significa que o indivíduo estava vivo durante um período crucial de turbulência ambiental na história do Neandertal.

A paisagem da Europa centro-oriental passou por uma transformação dramática há cerca de 100.000 anos, durante o Paleolítico Médio.

O mundo estava nas garras de uma era do gelo conhecida como Último Período Glacial , e os habitats neandertais do noroeste e da Europa central mudaram de ricas florestas para taigas e estepes frígidas. Estes foram mais acolhedores para os mamutes lanosos, rinocerontes lanosos e renas adaptadas às condições geladas do Ártico – mas muito mais desafiadores para os neandertais .

S5000Um modelo digital da Stajnia S5000. (Stefano Benazzi)

À medida que as regiões congelaram, as populações de Neandertais encolheram, apenas para retornar novamente quando as temperaturas voltaram a ficar mais quentes, em uma melhora temporária da glaciação (a idade do gelo real não terminaria até cerca de 11.700 anos atrás), caracterizada por mudanças sazonais extremas e baixa biomassa . Em outras palavras, as estações eram agitadas e a comida escassa.

Foi durante um desses períodos – conhecido como Estágio de Isótopo Marinho 5a (MIS 5a), que começou há cerca de 82.000 anos – que os Neandertais de Altai na Ásia Central foram substituídos por populações de Neandertais da Europa Ocidental.

Mas, mesmo com muitos Neandertais europeus fugindo para ambientes mais temperados, um tipo específico de estilo de ferramenta categorizado como Micoquian estava em uso nos ambientes congelados do que agora é o leste da França, Polônia e Cáucaso – sugerindo que alguns Neandertais foram capazes de se adaptar a seus mundo em mudança.

“A Polônia, localizada na encruzilhada entre as planícies da Europa Ocidental e os Urais, é uma região chave para entender essas migrações e para resolver questões sobre a adaptabilidade e a biologia dos neandertais no habitat periglacial”, disse a arqueóloga Andrea Picin, do Instituto Max Planck para Antropologia Evolucionária na Alemanha.

As ferramentas de Micoquian começaram a aparecer na Europa Central e Oriental há cerca de 130.000 anos – um pouco antes de os Neandertais europeus começarem a substituir as populações da Ásia Central.

Esses artefatos – alguns dos quais foram encontrados na Caverna Stajnia – são caracterizados por forma bifacial, formas assimétricas e formas de folhas, e são encontrados apenas em regiões onde mamutes e rinocerontes lanosos vagavam, sugerindo que foram especificamente adaptados para caça e coleta de alimentos em tais paisagens.

micoquianoFerramentas Micoquianas da Caverna Stajnia. (Andrea Picin)

Existem algumas outras pistas que sugerem uma mudança na estratégia de sobrevivência. A própria caverna, acreditam os pesquisadores, tem uma abertura muito estreita para ser útil como um assentamento permanente. No entanto, grupos de Neandertais poderiam tê-lo usado como acampamento temporário durante viagens de forrageamento.

E aí está o dente em si. Seu formato é consistente com os dentes de Neandertal, e o desgaste sugere um dente adulto. A análise genética do tecido mais macio preservado dentro da camada externa protetora de esmalte duro foi especialmente reveladora.

Em primeiro lugar, permitiu que os arqueólogos datassem o dente, colocando-o diretamente no MIS 5a.

“Ficamos emocionados quando a análise genética revelou que o dente tinha pelo menos 80 mil anos”, disse a arqueóloga Wioletta Nowaczewska, da Universidade Wroclaw, e Adam Nadachowski, da Academia de Ciências da Polônia. “Os fósseis desta época são muito difíceis de encontrar e, geralmente, o DNA não está bem preservado.”

E, em segundo lugar, permitiu-lhes localizar os parentes mais próximos do dono do dente.

“Descobrimos que o genoma mitocondrial de Stajnia S5000 era o mais próximo ao de um Neandertal Mezmaiskaya 1 do Cáucaso”, disse o arqueólogo Mateja Hajdinjak do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva. E o DNA era, surpreendentemente, mais remotamente relacionado a dois outros Neandertais que morreram na Bélgica e na Alemanha há cerca de 120.000 anos .

Junto com as ferramentas, que foram encontradas em vários locais importantes, incluindo o norte do Cáucaso, Alemanha, Altai e Crimeia, o dente sugere que os neandertais do norte e do leste da Europa tornaram-se muito mais migratórios, perseguindo os animais árticos migratórios em todo o continente como um nova estratégia de sobrevivência.

Isso explicaria, disseram os pesquisadores, como as ferramentas de Micoquian foram tão difundidas e como permaneceram em uso contínuo nessas regiões por mais de 50.000 anos.

“O molar Stajnia S5000 é verdadeiramente uma descoberta excepcional que lança luz sobre o debate sobre a ampla distribuição dos artefatos de Micoquian “, disse Picin .

Fonte: sciencealert.com

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